NUEVA YORK -- Joe Maddon fue galardonado el miércoles como el manager del año de la Liga Americana luego de sacar a los Rays de Tampa Bay del sótano de las mayores y llevarlos hasta la Serie Mundial. Lou Piniella, de los Cachorros de Chicago, recibió el premio en la Liga Nacional.

Maddon reemplazó a Piniella como dirigente de Tampa Bay en el 2006, y arrasó en la votación realizada entre la Asociación de Cronistas de Béisbol de Estados Unidos. Maddon recibió 27 de 28 votos de primer lugar, y el otro fue para Ron Gardenhire de Minnesota.

Los Cachorros de Piniella ganaron la división Central de la Liga Nacional y tuvieron el mejor récord del circuito, aunque fueron eliminados en la primera ronda de los playoffs.

Piniella superó en la votación a Charlie Manuel, de los campeones de la Serie Mundial Filis de Filadelfia. Piniella ganó el premio por tercera ocasión al recibir 15 de 32 votos de primer lugar y 103 puntos, contra 67 unidades de Manuel.

"Estoy encantado y me siento honrado. Sé que hubo muchos managers en la Liga Nacional que tuvieron buenas temporadas", dijo Piniella desde su casa en Tampa, Florida.

El piloto de 65 años obtuvo una bonificación de 100.000 dólares por haber ganado, la cual piensa donar al socio del equipo en labores de caridad, Cubs Care de la McCormick Foundation.

"Mi buena suerte puede extenderse un poco", dijo Piniella. "Los chicos de la zona de Chicago se beneficiarán de esto y estoy muy contento".

El cubano Fredi González terminó tercero en la Nacional con cinco votos de primer lugar y 48 puntos. Sus Marlins de Florida fueron la gran sorpresa de la temporada al terminar con récord de 84-77, terceros en la división Este detrás de Filadelfia y los Mets de Nueva York, a pesar de contar con una nómina repleta de jóvenes y una de las billeteras más reducidas en las mayores.

Otros dos managers recibieron votos de primer lugar: Joe Torre de los Dodgers de Los Angeles (tres), y Tony La Russa de los Cardenales de San Luis (uno).

Tampa Bay, que comenzó a jugar en 1998, nunca había ganado más de 70 partidos en una campaña hasta que Maddon encabezó su increíble repunte. El dirigente de 54 años condujo a un joven equipo a un récord de 97-65 esta campaña para ganar el Este de la Americana.

"La parte más dura es absorber los golpes al cuerpo de manera consistente. Sabía que lo que estábamos haciendo era lo correcto", comentó Maddon.

"Sabíamos que estábamos mejor, pero no sabíamos qué tan mejor. Durante la temporada descubrimos que podíamos hacerlo, y la gente comenzó a creer", agregó.

Los Rays derrotaron a los Medias Blancas de Chicago y los Medias Rojas de Boston en los playoffs para ganar el título de la Americana, aunque perdieron en cinco partidos contra Filadelfia en la Serie Mundial.

"Hasta allí llegamos. Fue sólo cuestión de tiempo", señaló Maddon. "Ocurrió un poco antes de lo que pensaba".